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Le leader du championnat, Thierry Neuville, doit s'habituer à la position d'ouverture

Le grand leader du championnat, Thierry Neuville, continue de faire face à une position de départ difficile ce week-end et lors de plusieurs rallyes en Sardaigne. Alors que le soleil sarde promet de briller tout le week-end, Thierry Neuville aurait effectivement de quoi être aussi heureux qu'un Belge en vacances dans le sud de l'Europe. Le pilote Hyundai est arrivé à Alghero, au nord-est de l'île, avec un pécule de 24 points d'avance sur son plus proche rival Elfyn Evans au championnat, qui ne parvient plus à réaliser des courses sans faute de vendredi à dimanche avec sa Toyota Yaris, qui participe aux trois derniers rallyes (un avec Kalle Rovanperä au Kenya et les deux derniers avec Sébastien Ogier en Croatie et au Portugal). Neuville trouve notamment ici l'un de ses terrains de jeu favoris puisqu'il s'est imposé à trois reprises en Sardaigne (2016, 2018, 2023) et est monté sept fois sur le podium au total. Oui, mais voilà, le règlement est toujours aussi délicat, le leader du championnat devant dégager la route dès la première étape du vendredi, balayant la piste pleine de terre et de graviers et l'obligeant à donner du temps à tous ses adversaires. Nous croyons Ogier est très bien placé avec sa Yaris à la cinquième place, juste derrière Adrien Fourmaux et sa Ford Puma. « Il n'y a pas eu d'essais avant ce rallye et le shakedown n'est pas du tout représentatif du reste du rallye. Ce sera pour nous le plus gros obstacle. » Thierry Neuville, leader « J'ai déjà gagné ici en partant leader dès la première journée », rappelait le Belge il y a quelques semaines au Portugal. Rien n'est donc impossible, mais le rallye est le plus grand défi à ce niveau. » Neuville n'avait alors que sept dixièmes d'avance sur Ogier et renversait la situation grâce à son temps nul dans la Power Stage. Et où était-il vendredi soir ? En deuxième position, à seulement dix-huit secondes du Français, qui conduisait alors une Ford Fiesta. Il signerait probablement pour se retrouver dans la même situation. Une nouveauté pourrait laisser penser que les chances de Neuville de répéter un tel exploit augmentent. Les organisateurs du rallye ont décidé de proposer une épreuve condensée sur 48 heures, démarrant le vendredi après-midi et parcourant seulement 78 km avant le changement d'ordre de départ (du dernier au premier des 8 Rally1 le samedi et le dimanche). Existe-t-il un moyen de garantir que l’écart reste faible avant que ne débute samedi l’interminable phase de redistribution des cartes ? Le Belge n'en est pas sûr. Il craint au contraire que le faible kilométrage, même si la perte de temps est limitée, ne le place très loin derrière au classement général et ne l'oblige à repartir dans les premiers wagons samedi… Encore une journée difficile. L'objectif sera donc de garder la tête froide et de ne commettre aucune erreur, tout comme au Portugal où il a signé un solide podium (3e). Une tâche rendue plus difficile par un manque de préparation. « Il n'y a pas eu d'essais avant ce rallye et le shakedown (vendredi matin) n'est pas du tout représentatif du reste du rallye », déplorait-il. Ce sera pour nous le plus gros obstacle. »

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