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Tommie Smith : « Quand j’ai tendu le poing et baissé la tête, c’était pour les droits de l’homme et pour toute l’humanité. »

Tommie Smith, le héros rebelle des Jeux de Mexico de 1968, est en France. Mardi, il a tenu une conférence très politique au Palais de la Porte Dorée à Paris. Il est monté sur scène dans une charrette, le pied gauche ancré dans un rail. Heureusement, son poing droit semblait aller beaucoup mieux. Il ne portait peut-être pas de gants noirs, mais Tommie Smith l'a quand même brandi, pour le plus grand plaisir des dizaines de privilégiés qui occupaient chaque siège de l'auditorium du Palais de la Porte Dorée à Paris mardi matin. . Le héros des Jeux de Mexico de 1968 a été le « grand témoin » de la conférence organisée par le Musée de l'Immigration dans le cadre de son exposition « L'Olympisme, une histoire du monde » (jusqu'au 8 septembre). Avant que le champion olympique et ancien détenteur du record du monde du 200 m ne franchisse la ligne d'arrivée en larmes et acclamé par le public, il a de nouveau raconté son histoire. Celle d'un jeune homme éternellement en colère, né le jour J, le 6 juin 1944, et entré dans la légende le 17 octobre 1968, lorsqu'il monta sur le podium aux Jeux de Mexico avant de rejoindre les ségrégationnistes américains aux phalanges tendues défiant le ciel. « Ce geste (le poing ganté de noir) était l'idée de Tommie Smith », a-t-il expliqué, se référant à lui-même à la troisième personne. C'était un geste silencieux, sans commentaire, car personne ne m'avait jamais rien demandé. Même les journalistes pensaient que les athlètes n'étaient pas assez intelligents pour penser par eux-mêmes… Je suis allé à l'université pour faire des études et laisser derrière moi les champs et les plantations de coton que j'avais connus étant enfant. En tant qu'étudiant en master de sociologie puis professeur à l'Université d'État de San Jose, mon objectif a toujours été d'aider les gens à comprendre qu'il existe plusieurs façons de voir les choses, et pas une seule. Je suis d’abord allé au Mexique pour devenir champion olympique et non pour manifester politiquement. Mais lorsqu’on m’a demandé ce que je pouvais faire pour lutter contre le racisme, l’idée du poing levé m’est venue à l’esprit. » « Nous avons pris notre décision peu avant la cérémonie des médailles » Tommie Smith Sur le podium au Mexique, un autre Américain lève le poing, à gauche : John Carlos, troisième du 200 m « Quelques jours avant la course, raconte Smith. J'ai demandé à mon ex-femme de m'apporter une paire de gants. » C'étaient donc mes gants. John Carlos a déclaré qu'il avait oublié son peuple. J'avais donc ces gants, mais je ne savais pas forcément comment on allait les utiliser. Nous avons pris notre décision peu avant la cérémonie de remise des prix. » Sur la deuxième marche du podium se tenait l'Australien Peter Norman, dont les poings restaient sagement au côté mais qui portait sur sa poitrine un insigne du Projet Olympique pour les Droits de l'Homme, le mouvement de protestation d'athlètes majoritairement américains auquel Smith et Carlos étaient un partie. « Peter Norman est l’un des hommes les plus fantastiques que j’ai jamais rencontré. Contrairement à ce qui a été dit et écrit plus tard, il n’a pas soutenu Tommie Smith et John Carlos, il faisait lui-même partie intégrante du mouvement », rend-il hommage à l’éternel rebelle. Ce fils d'une famille pauvre avec douze enfants (il est le septième) veut briser le mythe de son appartenance aux Black Panthers : « Je n'ai fait ni personnellement ni politiquement partie de ce mouvement. Je viens de rejoindre le Projet olympique pour les droits de l'homme. Il ne s’agissait pas d’un mouvement en faveur des Noirs, de la libération du Mexique ou d’un hommage aux sacrifices des Indiens d’Amérique. Quand j’ai tendu le poing et baissé la tête, c’était pour les droits de l’homme et pour l’humanité toute entière. Lorsqu'on lui a demandé s'il avait bien compris la portée de son action et le prix qu'il devrait payer, Tommie Smith a répondu : « L'ordre de nous exclure (des Jeux olympiques) et de nous empêcher de nous présenter est sorti de la bouche du président du CIO. » (Avery Brundage). Il ne comprenait pas que j'étais un homme cultivé et que ce bannissement ne ferait qu'accélérer ma transition d'athlète à universitaire. » Une manière humble de ne pas se souvenir de toutes les humiliations et privations qu'il a endurées après son retour aux États-Unis, comme s'il s'était frappé au visage. Alors que la directrice générale du Palais de la Porte Dorée, Constance Rivière, ouvrait la conférence par un discours très politique et riche en références à la situation du pays depuis dimanche soir, Tommie Smith concluait sa master class avec une formule qui résonnera encore pour longtemps dans les murs du Musée de l’Immigration : « N’oubliez jamais que vous avez un cerveau, alors utilisez-le ! »

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